The Greatest Leap

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[Story by Dominik Maximilián Ramík (Tanna Island), with small editorial changes by Janice Wong (New Zealand).]

The Great Leap

Speaking from a European viewpoint, there are only a few places one could go further on the Earth than the island nation of Vanuatu in the South Pacific. It indeed takes a long leap ... or multiple connecting flights ... to bridge those approximately 17,000 kilometers with help for a better education in this far-flung corner of the world. Yet this is exactly what the Labdoo team in Europe with our school and some helpful volunteers attempted. And we succeeded. This is our story ...

We are Collège Technique et Lycée de Lowanatom, a French speaking missionary school in Lowanatom village located on the island of Tanna, Vanuatu. Since its founding in the 90s by the Brothers of the Sacred Heart, a Catholic religious congregation, the school’s mission is to provide quality education to all local youth especially those rejected by the state school system or who come from environments where they face difficult conditions.

Recognized by the government and including a collège and a lycée in the Vanuatu's French educational system, our school serves students ranging from 11 to 19 years old. From modest beginnings, our school has grown to its current size where we offer education to over 200 young adults and employ nearly two dozen teachers and staff, almost all of whom are locals; the sole exceptions being two of the missionary brothers and the IT teacher/technician.

Access to education and information technology is extremely limited in Vanuatu due to its relative isolation and the state of its economy. In spite of this, in 2011 our school became the first in the entire southern province (TAFEA) of Vanuatu to offer to its students a modest computer lab. Through a partnership with the Agence Universitaire de la Francophonie two years later, the IT lab grew to a moderately-sized classroom. However, due to the high volume of students and small number of computers, access to the computers, internet and all the related educational resources was a challenge. It was in late 2014 that we began discussions with Labdoo to explore a possible partnership but shortly after, in March 2015, our archipelago was struck by cyclone Pam which destroyed most of the country’s infrastructure in a large portion of our country and parts of our school.

It was not until the second half of 2016, after the recovery period, that we were able to continue the talks with Labdoo. Laptops donated by Labdoo in Europe were assigned to us but how could we get them to our distant island given the distance and the fact that few people travelled here? By chance we were introduced to Robert, a member of the same religious congregation which runs our school, who frequently flies between France and its overseas territories in the Pacific for business and who offered to help us with the transportation. This is the part where we acknowledge the help of many volunteers both from within and outside of Labdoo in Spain and Germany, who worked tirelessly against crazy deadlines to get the laptops to Robert in Paris, France sadly having no Labdoo hub to date. Over several weeks and as many trips, Robert diligently carried the laptops halfway across the world to New Caledonia, a French territory "next door” (some 500km) to our island. Then in early 2017, the religious brothers from our school brought the laptops little by little to our school. With a few remaining in Spain, the family of one of the brothers offered to bring the laptops on their visit to Vanuatu kindly sacrificing a good portion of their checked baggage allowance to the last devices. So many kind and selfless volunteers came together to get the laptops to our school but without the leadership, generosity of time and efforts of Elena, Jordi (Spain) and Ralf (Germany), this project would not have been possible.

Now with 22 laptops in our hands, the easiest and most exciting part of the project could take place. The first step was to install six laptops in the school library. Apart from the many books they have at their disposal, the students and teachers could now conduct their personal research on one of the Labdoo laptops accessing Wikipedia, Khan Academy and the internet ... something that few schools in our country can boast about. The second step was technically more difficult and involved refurbishing our existing computer lab with new furniture (made by students through our carpentry workshop) and reconfiguring the electrical systems and networks to facilitate integration of the new computers. Given the fact that a laptop is still a symbol of a great luxury in our country and is by no means a common sight, our students eagerly and excitedly watched as the upgrades progressed. With the IT lab refurbishment complete, the balance of the laptops found their way to the shared teachers’ office with one being assigned as a portable device should a teacher need to project a movie or presentation in class.

Sure, our school had computers before Labdoo's involvement, but the small number and placement meant that the students and teachers had little access to them as they were prioritized for our classes teaching IT. Now with the help of Labdoo, we were able to extend our IT equipment in such a wonderful way that allows our students to work at his own station (even in the large classes) and simultaneously, other students and teachers have free access to educational resources in our library whenever they need to. Living on an archipelago lost in the Pacific ocean and in a country where even being able to travel to the capital island is not common, it is easy for education to fall into the same isolation. Thanks to the computers received from Labdoo, students from our school can now explore and communicate with the entire world, and even participate in online courses giving them access to diplomas unavailable in Vanuatu ... and all without the need for costly and difficult travel outside of our island or even abroad. It is symbolic that computers which made this great leap over half of the planet before coming to us are actually annulling this same distance for our students and teachers allowing them — however remote our country is — to be closer to the events, to the knowledge and most importantly, to the people of the entire world. And that is indeed the greatest leap for anyone.

[Spanish translation of this Labdoo Story]

El Gran Salto

Desde un punto de vista europeo, sólo hay unos cuantos lugares donde se podría ir más lejos en la Tierra que la nación isleña de Vanuatu en el Pacífico Sur. De hecho, se necesita un gran salto ... o varios vuelos conectados... para salvar esos aproximadamente 17.000 kilómetros con ayuda para una mejor educación en este lejano rincón del mundo. Sin embargo, esto es exactamente lo que intentó el equipo de Labdoo en Europa con nuestra escuela y algunos útiles voluntarios. Y lo logramos. Esta es nuestra historia ...

Somos Collège Technique y Lycée de Lowanatom, una escuela misionera de habla francesa en el pueblo de Lowanatom situado en la isla de Tanna, Vanuatu. Desde su fundación en los años 90 por los Hermanos del Sagrado Corazón, una congregación religiosa católica, la misión de la escuela es proporcionar una educación de calidad a todos los jóvenes locales, especialmente aquellos rechazados por el sistema escolar estatal o que vienen de entornos donde de condiciones difíciles.

Reconocido por el gobierno y incluyendo un colegio y un liceo bajo el sistema educativo francés de Vanuatu, nuestra escuela atiende a estudiantes de 11 a 19 años. Desde los modestos comienzos, nuestra escuela ha crecido hasta su tamaño actual, donde ofrecemos educación a más de 200 jóvenes adultos y empleamos a casi dos docenas de maestros y personal, casi todos ellos locales; las únicas excepciones son dos de los hermanos misioneros y el profesor de Tecnología de la Información (TI)

El acceso a la educación y a la tecnología de la información es extremadamente limitado en Vanuatu debido a su relativo aislamiento y al estado de su economía. A pesar de esto, en 2011 nuestra escuela se convirtió en la primera en toda la provincia sur (TAFEA) de Vanuatu para ofrecer a sus estudiantes un modesto laboratorio de informática. A través de una asociación con la Agencia Universitaria de la Francofonía dos años más tarde, el laboratorio de TI creció hasta convertirse en un aula de tamaño medio. Sin embargo, debido al alto volumen de estudiantes y al pequeño número de ordenadores, el acceso a los equipos, Internet y todos los recursos educativos relacionados era un desafío. A finales de 2014 comenzamos las conversaciones con Labdoo para explorar una posible asociación, pero poco después, en marzo de 2015, nuestro archipiélago fue golpeado por el ciclón Pam, que destruyó la mayor parte de la infraestructura del país en gran parte de nuestro país y partes de nuestra escuela.

No fue hasta la segunda mitad de 2016, después del período de recuperación, que pudimos continuar las conversaciones con Labdoo. Nos asignaron los ordenadores portátiles donados por Labdoo en Europa, pero ¿cómo podíamos hacerlos llegar a nuestra lejana isla dada la distancia y el hecho de que pocas personas viajan aquí? Por casualidad conocimos a Robert, un miembro de la misma congregación religiosa que dirige nuestra escuela, que con frecuencia vuela entre Francia y sus territorios de ultramar en el Pacífico para los asuntos de la orden y que se ofreció a ayudarnos con el transporte. Esta es la parte en la que reconocemos la ayuda de muchos voluntarios tanto de dentro como de fuera de Labdoo en España y Alemania, que trabajaron incansablemente contra reloj para conseguir llevar los portátiles a Robert en París, Francia, donde lamentablemente Labdoo no tiene hub hasta la fecha. Durante varias semanas y otros tantos viajes, Robert llevó diligentemente los ordenadores portátiles hasta mitad de camino por todo el mundo a Nueva Caledonia, un territorio francés "al lado" (unos 500 km) de nuestra isla. A principios de 2017, los hermanos religiosos de nuestra escuela trajeron los portátiles poco a poco a nuestra escuela. Con unos pocos restantes en España, la familia de uno de los hermanos se ofreció a llevar los ordenadores portátiles en su visita a Vanuatu sacrificando amablemente una buena parte de su espacio para equipaje facturado para los últimos dispositivos. Voluntarios desinteresados se reunieron para conseguir los ordenadores portátiles a nuestra escuela pero sin el liderazgo, generosidad de tiempo y esfuerzos de Elena, Jordi (España) y Ralf (Alemania), este proyecto no habría sido posible.

Ahora, con 22 ordenadores portátiles en nuestras manos, la parte más fácil y emocionante del proyecto podía llevarse a cabo. El primer paso fue instalar seis computadoras portátiles en la biblioteca de la escuela. A parte de los muchos libros que tienen a su disposición, los estudiantes y los profesores ahora podrán llevar a cabo sus investigaciones personales con los portátiles de Labdoo y acceder a Wikipedia, la Academia Khan y Internet ... algo de lo que pocas escuelas en nuestro país pueden jactarse. El segundo paso fue técnicamente más difícil e implicó la renovación de nuestro laboratorio informático existente con muebles nuevos (hechos por los estudiantes en nuestro taller de carpintería) y la reconfiguración de los sistemas eléctricos y redes para facilitar la integración de los nuevos portátiles. Teniendo en cuenta el hecho de que un portátil sigue siendo un gran lujo en nuestro país, algo difícil de ver, nuestros estudiantes, entusiasmados y con gran excitación veían como las mejoras se implantaban. Con la renovación del laboratorio de TI completa, el equilibrio en los recursos alcanzó también a la oficina de profesores donde también comparten uno que se les ha asignado por si un profesor lo necesita para proyectar una película o presentación en clase.

Nuestra escuela contaba con ya con ordenadores antes de la participación de Labdoo, pero el pequeño número y colocación significaba que los estudiantes y maestros tenían poco acceso a ellos ya que eran prioritariamente para nuestras clases de enseñanza de TI. Ahora con la ayuda de Labdoo, pudimos ampliar nuestro equipo de TI de una manera tan maravillosa que permite a nuestros estudiantes trabajar en su propia estación (incluso en las clases grandes) y al mismo tiempo, otros estudiantes y maestros tienen acceso gratuito a los recursos educativos en nuestra biblioteca siempre que lo necesiten.
Vivir en un archipiélago perdido en el Océano Pacífico y en un país donde incluso tener la posibilidad de viajar a la isla capital no es común, sería fácil que la educación cayera también en el mismo aislamiento. Gracias a los ordenadores recibidos de Labdoo, los estudiantes de nuestra escuela pueden ahora explorar y comunicarse con el mundo entero, e incluso participar en cursos en línea que les dan acceso a los diplomas no disponibles en Vanuatu ... y todo sin la necesidad de costosos y difíciles viajes fuera de nuestra isla o incluso al extranjero. Es simbólico que las computadoras que hicieron este gran salto por medio mundo antes de llegar a nosotros están ahora salvando realmente esta misma distancia para nuestros estudiantes y profesores permitiéndoles - por más remoto que esté nuestro país - estar más cerca de los eventos, al conocimiento y lo más importante, a la gente del mundo entero. Y éste es ciertamente el mayor salto para cualquiera.

[Lea la historia completa del muro de Labdoo de esta escuela:]

Tu ordenador portátil que ya no utilizas puede marcar la diferencia para muchos niños en todo el mundo. Únete al proyecto Labdoo hoy y forma parte de un movimiento global para difundir la educación en todo el mundo!

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Date it was created: 09/08/17/
Date it was last updated: 02/01/18